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Usar electricidad para descomponer los contaminantes que quedan después del tratamiento de aguas residuales


Los pesticidas, los productos farmacéuticos y los disruptores endocrinos son contaminantes emergentes que a menudo se encuentran en las aguas residuales domésticas tratadas, incluso después del tratamiento secundario. 


por Audrey-Maude Vézina, Instituto Nacional de Investigación Científica – INRS


El profesor Patrick Drogui del Institut national de la recherche scientifique (INRS) y su equipo han probado la efectividad de un proceso de tratamiento terciario utilizando electricidad en asociación con el European Membrane Institute en Montpellier (IEM) y la Université Paris-Est.

El avanzado proceso de electrooxidación (EOA) utiliza dos electrodos para descomponer los contaminantes no biodegradables que quedan después del tratamiento biológico. La corriente eléctrica pasa a través de los electrodos, generando radicales hidróxido ( * OH), que atacan las moléculas refractarias. La principal ventaja de este método es que no requiere que se agregue ningún químico al agua.

«Los procesos EOA son revolucionarios en el campo del tratamiento de aguas residuales. Es una tecnología pionera para el tratamiento de aguas residuales contaminadas por contaminantes refractarios como los desechos farmacéuticos», dijo el profesor Patrick Drogui, coautor del estudio publicado el 18 de junio en la prestigiosa revista Science of the Ambiente total .

Los investigadores probaron nuevos electrodos catalíticos. «Hemos demostrado que estos electrodos son efectivos y producen grandes cantidades de radicales hidróxido. También son más baratos que los otros electrodos actualmente en el mercado, lo que reduce el costo del tratamiento», dijo Yassine Ouarda, Ph.D. estudiante y primer autor del estudio.

Usar electricidad para descomponer los contaminantes que quedan después del tratamiento de aguas residuales
Profesor INRS Patrick Drogui, especialista en electrotecnologías y tratamiento de aguas residuales. Crédito: Jean-Daniel Bourgault (INRS)

Tratamiento terciario versátil

Los investigadores probaron la tecnología en tres tipos de agua que provienen de diferentes procesos de tratamiento: convencional, biorreactor de membrana y un proceso de tratamiento que separa las aguas residuales, incluidas las heces, en la fuente. Se centraron en el paracetamol, también conocido como acetaminofén. «Probamos el proceso en esta molécula en particular porque es uno de los medicamentos más utilizados en el mundo. Ya lo hemos probado en INRS para unos 15 contaminantes diferentes, ya que el proceso puede usarse para otras moléculas farmacéuticas», dijo el Sr. Ouarda.

Durante la descomposición parcial de contaminantes como los productos farmacéuticos, los subproductos pueden ser más tóxicos que los compuestos originales. «Observamos que la toxicidad de la solución aumentó y posteriormente disminuyó durante el tratamiento. Esto indica que las moléculas tóxicas se descomponen si la reacción continúa», dijo el Sr. Ouarda.

«Este trabajo confirma una vez más que los procesos avanzados de electrooxidación son buenos candidatos para descomponer los desechos de medicamentos que quedan después del tratamiento biológico», dijo el profesor Drogui.


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